高大上的"DNA检测",只是换汤不换药的当代算命吗?

斯蒂芬·卜代尔(Stephane Budel)想做一款app,他的思路是这样的:它测试出你的DNA序列,然后得出你是哪个漫画里的超级英雄。

先忍一会儿别笑。卜代尔解释说,这测试会通过查看人类和蜘蛛基因的共同点给你打个"蜘蛛侠"分--然后根据另外的基因打出"绿巨人"分,等等。

"它会给你来个剖析,比如你是30%的超人,20%的钢铁侠,50%的绿巨人,"卜代尔说。

他正和前同事埃里克·拉金(Eric Lakin)一起推销这个点子。两人曾在DeciBio共事,这是一个对生命科学市场进行研究和提供咨询服务的公司,卜代尔是合伙人之一。

在此必须澄清:我们是在讨论虚构的超级英雄,以及一个还处于理论阶段的app。但是卜代尔可是认真的。("我跟你讲,这款app肯定会被开发出来,然后开发它的人肯定能大赚一笔。")

随着DNA测序成本的改变,面向消费者的基因测试开始针对生活方式和品质,而不是医学健康。这个市场无人监管且正在蓬勃发展。这些DNA测试并不会告诉你你得癌症的风险,但是它们可能会根据你的味觉基因给你推荐红酒,或者给你设计出个性化的健身计划。

DNA测序成本逐渐降低 图片来源:www.lkshields.ie

这类DNA检测越来越像杂志上的各种小测试或者星座占卜;有些情况下,把DNA测序和报告结果联系起来的科学依据也简直和占星术一样不靠谱。而至于超级英雄,那完全就是大踏步跨入了幻想的国度。我频繁听到人们用"好玩"来描述这些测试。我们曾经通过凝望星星来娱乐、冥思、寻求指引;现在我们把目光转向了DNA。

用DNA测出你更爱哪种红酒?

首先,你大概不会仅仅为了有趣而在一个DNA测试上砸2000美金。但是你会愿意花200美元吗?20美元呢?正是由于DNA测序便宜了这么多,这种生活方式的基因测试才得以存在。

但是科技革新本身还没能让DNA测试的价格降得足够低。给一个人所有的基因编码区测序依然要花上好几百美元。(23 and Me和AncestryDNA提供基因分型服务,这就像是对DNA上某些特定的位置进行抽检,而不是给DNA测序,所以它们提供的测试会便宜很多。)所以在2015年8月,Illumia(这家位于圣地亚哥的公司主导了制作DNA测序仪的市场)宣布它会同几家其它公司一起给一家名叫Helix的新公司投资一亿美元。Helix将会为基因测试开发出一个应用商店。

Helix 会吸收掉给消费者的DNA测序的成本,以便让它的商业伙伴专注于app的研发。它的商业伙伴目前包括国家地理(目前提供一种要价149.95美元的血统测试),以及Vinome(一个红酒俱乐部,会每个季度给你快递一份DNA测试和3瓶个性化的红酒,收费149美元)。Helix也有比较传统的、侧重于医学健康领域的合伙公司,比如西奈山医院和梅奥诊所,但是就像它在一份声明中表示的,它正把自己的大网撒向包括"血统,健身,饮食,生活方式"的基因测试领域。每次在消费者为app付款时,Helix都会获得提成。对于Illumina来说,探索DNA测序的新用途还能够拓展它的测序仪的市场。

这种商业模式使DNA测试的市场分散化了,令公司能够提供便宜的个体化测试。比如说,卜代尔正期待着某一天他的超级英雄基因app能在Helix上架。

去年10月,在Helix公布了它的第一批合作伙伴之后,Vinome是见报最多的之一--再怎么说,它是关于红酒的嘛。但并不是每篇报道都是赞美。对于DNA测试能多大程度上测出一个人对霞多丽葡萄酒的喜好,一些科学家表示怀疑。一位遗传学家认为它"纯属扯谈"。Vinome的老总罗尼·安德鲁(Ronnie Andrews)在为他的公司辩护的时候向我指出,Vinome也会用问卷调查它的顾客们的口味偏好--然后利用调查的结果,结合测试出的10个基因变位点,设计出它的红酒品味算法。

Vinome通过DNA分析为顾客挑选符合口味的红酒 图片来源:vinome.com

确实有一些基因编码决定了你能分辨出哪些化学物质,比如西兰花的苦味。但是这些基因不一定会决定你的喜好。"我能通过你的基因推测出你能够尝出什么味道, 但是你有多喜欢哪些东西就是另一回事了,"蒙乃尔感官化学研究中心的科研人员丹尼尔·里德(Danielle Reed)这样说道。我们还不太清楚一份DNA测试能在口味调查的结果之上增添什么。你难道需要一份DNA测试来告诉你你不喜欢西兰花吗?Vinome表示它已经进行了研究,发现加入基因变位能使得它的算法更精确;它打算把这个结果作为经过了同行评审的论文发表出来。

也许那些都不是重点。反正我们大多数人都没那么擅长于分辨发酵的葡萄汁的微妙不同。我们对红酒的享受很大程度上来源于围绕着它的故事。某个家族代代相传的红酒庄园是一种故事。一瓶基于你的细胞里的基因,专为你挑选的红酒是另一种故事。"如果那个故事能和人产生共鸣,并且品尝你知道是和自己的基因匹配的出来红酒能增进你的愉悦,"红酒经济学作家罗宾·戈德斯坦(Robin Goldstein)说,"那么这种DNA测试就能真正提高消费者的体验。"

DNA测验带来更好的红酒体验 图片来源:www.newair.com

安德鲁用了同一个词:"体验"。"我们提供的是一种体验,"他说,"在红酒界,我们关注的完全是体验,而基因测试促进了这种体验。"

同时,如果告诉人们某种红酒是和他们的基因相匹配的的话,他们也许真的能更享受那种红酒。心理学上这种现象被称为巴纳姆效应,它是以著名的马戏团长P.T.巴纳姆命名的。当人们做性格测试或者看星座占卜的时候,他们往往专注于说得准确的部分而忽略其它部分。所以占星术会看起来准得不可思议。而且有一些方法能让它引起更强烈的共鸣。"如果它声称它是基于某种详尽、特有、个人化的测试,人们就会倾向于认为它很准确。"劳伦斯大学的一位心理学家彼得·格里克(Peter Glick)解释道。对你来说,有什么是比你的DNA更"特有"的呢?

DNA测试能指导你的生活方式?

安德鲁曾经在癌症诊断领域工作,Vinome的灵感来自于一次癌症会议上提供的红酒。当我问他为什么决定转向消费者遗传学的时候,他回答道,"我们正在为味觉基因发展既有趣又激动人心的应用方法,而消费者遗传学能帮助我们更快地发展。"Vinome背后的团队组建了另一家叫Exploragen的公司,它旨在为味觉和嗅觉基因寻找更多的应用方式。

生活方式类的基因测试比医学类的更有优势,因为针对它们的监管门槛要低得多。2013年,食品与药品监管局(FDA)严厉打击了23andMe,给所有想要提供"通过基因测试取得疾病风险信息"服务的公司敲响了警钟。

FDA还没有对生活方式类基因测试的监管。它目前也没有去管那些健身类的测试--它们会根据你的基因信息,对你该吃什么、该做什么运动提供教导。STAT的记者丽贝卡·罗宾斯(Rebecca Robbins)最近做了5个这种测试;关于她该怎么运动,有几个测试给了她截然相反的建议。剩下的部分都含糊到毫无用处。


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